NMOSD là một bệnh tự miễn hiếm gặp của hệ thống thần kinh trung ương, chủ yếu ảnh hưởng đến các dây thần kinh thị giác và tủy sống. Do lỗi ở hệ thống miễn dịch, làm hệ thống này có thể tấn công nhầm vào các tế bào và protein khỏe mạnh trong cơ thể, hầu hết các trường hợp là dây thần kinh thị giác và tủy sống.

Những người bị NMOSD thường có các đợt viêm thần kinh thị giác, gây đau mắt và giảm thị lực. Nó cũng có thể xãy ra các đợt tấn công dẫn đến viêm tủy cắt ngang, gây tê, yếu hoặc tê liệt tay và chân, cùng với mất kiểm soát bàng quang và ruột. Hầu hết các cuộc tấn công xảy ra theo cụm, từ vài ngày đến vài tháng vài năm, sau đó là phục hồi một phần trong giai đoạn thuyên giảm. Khoảng 50% bệnh nhân mắc NMOSD bị suy giảm thị lực vĩnh viễn và tê liệt do các cuộc tấn công của NMOSD.

Theo Viện Y tế Quốc gia hoa Kỳ, phụ nữ thường bị ảnh hưởng hơn nam giới và người Mỹ gốc Phi có nguy cơ mắc bệnh cao hơn người da trắng. Có nhiều ước tính khác nhau, nhưng NMOSD được cho là tác động đến khoảng 4.000 đến 8.000 bệnh nhân tại Hoa Kỳ.